A NASA saját számításai szerint legalább egy - de az sem kizárt, hogy kettő - további, a február első napján szerencsétlenül járt Columbia-hoz hasonló űrsiklót fog elveszteni az elkövetkező két évtized során. Éppen ezért az űrkutatási hivatal kutatói lázásan dolgoznak olyan új módszerek kifejlesztésén, amelyek egy ilyen súlyos baleset bekövetkezése esetén megmentheti az asztronauták életét.

A NASA biztonsági bizottságának legfrissebb jelentése szerint jelenlegi adatok alapján mindössze 98 százalék esélye van az űrhajósoknak a biztos visszatérésre egy űrbeli "kiruccanást" követően, amely jóval kevesebb, mint a biztonsági szabályzat által megkövetelt 99.99%-os érték. Éppen ezért a jövőben komoly erőfeszítéseket kell tenni annak ügyében, hogy növeljék a legénység túlélésének esélyeit a missziók során esetlegesen bekövetkező vészhelyzetek esetén. Ez alapvető szembehelyezkedés a NASA eddigi elveivel, amelyek idáig maga a legénység helyett a jármű biztos visszatérésére koncentráltak.

A nagy reménységek egyike egy olyan túlnyomást alkalmazó kilövőrendszer, amely a katasztrófahelyzet bekövetkezése esetén a katapultokhoz hasonló módon biztosíthatja a legénység kijutását és védelmét a biztonságos leszállásra már képtelen repülőszerkezetből akár nagy sebességek és magasság esetén is.

A jelentés ezen kívül javasolja az űrsiklók felszállásához szükséges engedélyezési folyamat felülvizsgálatát is, tekintve, hogy a megmaradt járművek mindegyike már túllépett az eredetileg tervezett egy évtizedes életidőn, amely tény már önmagában is jelentős veszélynövelő faktorokat hordoz.