Bár a hamarosan teljesen beüzemelésre kerülő James Webb teleszkóp vélhetően teljesen át fogja venni helyét az elkövetkező években a hírekben, a Hubble űrteleszkópnak a héten - talán egy utolsó alkalommal - sikerült beküzdenie magát a csillagászati oldalak nyitólapjára. Kutatóknak ugyanis sikerült segítségével egy olyan csillagot lencsevégre kapniuk, amiről azt állítják, hogy az a Világegyetem eddigi legtávolabbi, egyben legkoraibb lefotózott ilyen típusú égitestét képezi.

Az Earendel-nek (óangolul „reggeli csillag”-nak) elnevezett csillagból a tudósok szerint mintegy 12.9 milliárd fényév óta utazik felénk a fény - azaz, abból a korból, amikor az Univerzum még csak mintegy 900 millió éves volt. Bár a Hubble már fotózott ennél öregebb, illetve távolabbi képződményeket is az űrben, az eddig ilyen távolságban sikeresen fotózott objektumok legkisebbje is komplett csillaghalmaz volt, a legtávolabbi lencsevégre kapott csillag pedig jóval későbbről, a Világegyetem 4 milliárd éves korából származott.

Az Earendel-t a gravitációs lencsehatás révén, egy óriási galaxishalmaznak köszönhetően sikerült - szinte szó szerint - közelebbről is szemügyre venni elképesztő távolsága ellenére isAz Earendel-t a gravitációs lencsehatás révén, egy óriási galaxishalmaznak köszönhetően sikerült - szinte szó szerint - közelebbről is szemügyre venni elképesztő távolsága ellenére is

Azt, hogy most mégis sikerült ennél sokkalta távolabb is lefotózni egy csillagot az tette lehetővé, hogy az Univerzum a tudósok segítségére sietett ebben egy saját, "kiegészítő" nagyítólencse segítségével. A WHL0137-08 galaxishalmaz ugyanis a gravitációs lencsehatás révén felnagyította az Earendel képét, és felerősítette fényerejét is - és ennek köszönhetően sikerült azt a Hubble segítségével lefényképezniük a tudósoknak.

Ugyanakkor a dologban az is közrejátszott, hogy Earendel jóval nagyobb, mint pl. a mi Napunk. A tudósok becslése szerint tömege "legalább" 50-szer akkora, mint a Napé, az általa eredetileg kibocsátott fény mennyisége pedig akár 1 milliószorosát is elérheti központi csillagunk hasonló mérőszámának.

A kutatók most azt tervezik, hogy a James Webb Űrteleszkóp segítségével jobban is szemügyre veszik majd az Earendel-t, aminek környezetében talán még nála is régebbi, illetve távolabbi csillagokat is sikerül találni.